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搭乘飛機時無法上網,令長途旅客如坐針氈。互聯網服務供應商看準商機,近年大搞飛機 Wi-Fi,希望將這最後一片無網之地一網打盡,搶佔市佔率。分析指出,在 2035 年前,航機上網將創造出價值 1300 億美元的市場,航空業界可因此增加 300 億美元收入

香港《明報》報導,多年來,機艙上網發展不大,就算有提供服務亦收費高昂,而且速度甚慢。不過,隨着愈來愈多的新一代擁有 LTE 技術的衛星升空,透過衛星提供的機上 Wi-Fi 服務已漸漸興起,收費亦大幅下降。

現在不少航空公司都為旗下航班乘客提供上網服務,令供應商加緊「尋金熱」,無論是衛星公司如 Viasat 和 Inmarsat,以至上網服務供應商 Gogo、Global Eagle,到相關軟硬體企業如漢莎系統 (Lufthansa Systems) 和 Lufthansa Technik,都希望分一杯羹

彭博社早前引述多名知情人士報導,Google(GOOG-US) 正在與諾基亞 (Nokia) 深入談判,以收購其航空寬頻無線網絡系統。諾基亞 2017 年底宣布其空對地連接網絡,可以讓飛機和地面之間直接透過地面的特別收發站連接,而不是靠衛星提供信號,因此其速度比航空無線網絡公司 Gogo 提供的速度相等甚至更快。

在客機提供上網服務,將可向乘客大賣廣告推廣產品,例如 Google 就可以將乘客導向其娛樂產品,如 YouTube 或 Play Music 等,擴大市場佔有率。

機上上網市場現正進入高速演化階段,較早加入戰團的 Gogo 原本提供空對地服務,利用地面收發站提供上網信號給空中飛機,但現在已集中提供衛星信號服務。其客戶美國航空 (AAL-US) 在發現早期 ATG 空對地系統表現欠佳後,早前已拆除 Gogo 的系統,改為使用 Viasat 提供的衛星服務。

Gogo 稱,隨着低軌道衛星陸續到位,公司正研究如何容許其現有硬體適應新技術。衛星公司 Inmarsat 為了加強投資機上 Wi-Fi 技術,也要削減派息。

根據 Routehappy 提供飛行設施資訊的 2018 年報告,目前全球有 43% 航班提供機上 Wi-Fi 服務,較 2017 年初的 10% 大幅增加,當中能夠提供高速上網服務者佔總數 16%,較 2016 年增加超過 1 倍。

Routehappy 航空公司研究總監拉比諾維茨 (Jason Rabinowitz) 說:「機上上網技術已經成熟至航空公司毋須再盲目追尋新技術。航空公司現在都關注開支,它們都希望不用每 2 年就要更換 (軟硬體)。」

機上上網服務硬體並不便宜,漢莎系統指出,飛機安裝一套上網服務配套,動輒要數以十萬歐元,還未計算購買頻寬和維護系統。航空公司要回本,其中一個做法是尋找贊助商。以美國廉航捷藍航空為例,就伙拍亞馬遜 (AMZN-US) 合作向乘客提供免費 Wi-Fi。

另外,航空公司可以借助 Wi-Fi 推銷機上產品,甚至協助客人訂餐廳或召計程車接送等。

Inmarsat 引述倫敦經濟學院最近一項研究預測,機上上網服務將在 2035 年前為航空業界帶來 300 億美元額外收益。

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