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美國聯準會週三 (20 日) 一如預期決定不升息,還準備自 5 月開始減緩縮表的速度,至 9 月完全停止縮減。主席鮑爾 (Jerome Powell) 更發表超鴿派談話,表示由於全球風險對經濟前景構成壓力並且通膨仍然保持低迷,利率可能在「一段時間內」維持不變。

鮑爾再次強調了「耐心」,他說:「我們沒有看到表明我們應該升息或降息,數據表明我們應該保持耐心,讓形勢隨著時間推移而變得更為明朗。」

鮑爾表示,本次經濟擴張已有 10 年,但是通膨仍然明顯未達目標,「這是我們耐心等待的原因之一。」

美國通膨偏低已逾 4 分之 1 世紀

事實上,美國已經長久處於低通膨狀態,前次美國通膨率在 3% 以上,已經是 26 年前的事了。去年下半年,儘管失業率寫下 1960 年代以來新低,薪資漲幅來到 10 年來最快,通膨仍略有下降。

傳統觀點認為,當勞動市場如此吃緊時,沒有理由出現這種狀況。Fed 最關注的 12 月核心 PCE 數字,僅有 1.9%,仍稍低於官方對整體通膨 2% 的目標值。

低通膨已經變成現在常態,自 1993 年以來,核心 PCE 就未再超過 2.6%。

美國通膨已長久偏低(圖表取自Maket Watch)
美國通膨已長久偏低 (圖表取自 Maket Watch)

高通膨曾經是聯準會首要的打擊目標,在通膨最烈的 1970 年代末期,聯準會面對兩位數字的通膨率,即使在 1990 年代初,通膨也還有 4% 左右。不過聯準會接下來的嚴打通膨似乎太過成功,多年以來只有零星的時刻,美國的通膨出現 2% 以上的數字。

最終,這逼使鮑爾保持「耐心」。

低通膨料將持續

Wilmington Trust 首席經濟學家及前聯準會顧問 Luke Tilley 表示,鮑爾的說法表明,當前的模型無法運作,這種情況下,聯準會只能先觀望再說。

聯準會需要更多明確,而且壓倒性的證據,證明通膨已經加溫,才會提高利率。當前的利率雖然已經由接近零,來到 2.25-2.5%,但以歷史標準來看,仍是十分偏低。

Renaissance Macro Research 總經主管 Neil Dutta 表示,要看到數據,聯準會才會動手,這說明他們會保持相當長時間的「耐心」,因為通膨很難飆升。

看數據才行動也有風險

部分經濟學家擔心,如果通膨最終來到造成麻煩的水準,依聯準會現在的回應方式,可能會反應過慢。

BMO Capital Markets 資深經濟學家 Sal Guatieri 表示,核心通膨已經約 30 年都只在 2% 附近。

這與 1990 年代後網際網路興起,並帶來全球化與自動化步伐加快有關。跨國公司得以利用大量廉價勞動力和亞洲低生產成本,藉由控制成本而非大幅提高價格,來維持利潤。

Guatieri 指出,這些力量能使低通膨維持很長時間,但不意味著會永遠保持這個狀態。

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