▲為了測試飛翼機性能,諾斯洛普公司打造N9M飛翼機。(圖/維基共享資源)

美國一架古董級N9M飛翼機,22日在加州諾科(Norco)州立監獄墜毀。這架高齡75歲的N9M飛翼機是當初諾斯洛普公司( Northrop )為了研發XB-35戰略轟炸機所生產的測試機,當年測試的許多數據資料甚至提供B-2隱形轟炸機使用。

根據aerotechnews網站報導,這架墜毀的N9M屬於加州奇諾( Chino )航空博物館,距離墜毀地點的監獄距離約10英里。報導指出,這起空難造成1名飛行員罹難,所幸墜毀當時監獄的地面上並沒有人。

二戰期間,美軍打算研發能夠洲際飛行的長程轟炸機,因而啟動XB-35轟炸機研發計畫,為了測試飛翼機的性能,因而在1944年打造4架1/3大小的XB-35測試機。XB-35的計畫在最後獲得捨棄,相關實驗機也在日後遭到廢棄,這架墜毀的N9MB屬於N9M飛翼機的第4架,1982年被奇諾航空博物館所收購。

▲美軍B-2隱形轟炸機是目前最貴的軍機。〔圖/美國空軍〕
▲美軍B-2隱形轟炸機是目前最貴的軍機。〔圖/美國空軍〕

1970年代,為了突破前蘇聯嚴密的防空網,美軍開始尋求多種具有匿蹤功能的隱形戰略轟炸機,諾斯洛普依據XB-35,研發出B-2「精神式」(Spirit)轟炸機。

首架B-2於1989年試飛成功,首批6架B-2轟炸機於1997年正式服役,B-2採用無水平尾翼與垂直尾翼的「飛翼」設計,能夠大幅降低雷達反射截面積(RCS),整體外型就如同一個巨大三角形。除了採用匿蹤塗料外,B-2轟炸機進氣道內部呈現S狀設計,可防止發動機葉片反射雷達波。B-2採用4具動用電機公司生產的F-118發動機,其油氣燃燒完全不會產生黑煙,且發動機噴射廢氣噴口外型採特殊設計,能夠降低雷達反射波與紅外線訊跡,降低被偵測的機率。

美軍原本打算建造133架B-2轟炸機,不過由於造價高達5億4000萬美元,經過通貨膨脹後B-2轟炸機2009年造價高達24億美元(約720億元台幣),加上冷戰結束等因素,因而只生產21架,成為現役單價最貴的軍用機。

由於B-2太過於昂貴,且本身除依賴匿蹤科技外全無自衛力,又不能派非匿蹤的戰機護航,因此直到1999年科索沃戰爭,美軍才讓B-2投入實戰,也因為誤炸中國大陸駐南斯拉夫大使館而聲名大噪,目前美國在關島部署有B-2轟炸機,成為低空滲透攻擊中國大陸與北韓的利器。