世界知名的原子核物理學之父歐尼斯特·拉塞福(Ernest Rutherford)曾說過,「機會,總是眷顧著有備而來的人!」(圖/翻攝網路)

「我們真的很無知,甚至不曉得自己有多無知。」

雖然已經發現了曠世巨著《演化論》,但是,達爾文還是戒慎恐懼,他在新版的《物種原始論》序文上還小心翼翼。

達爾文對於《演化論》真的非常小心,他怕被權威圍剿,還嚴令只能等到他死後才能發表。

一八三九年,達爾文結婚的那一年,他的《演化論》架構就已經成形;到了一八四四年,他再將重點重新整理,寫成二百三十頁的論文,但是,他還是把《演化論》藏在抽屜哩,嚴令只能等到他死後才能發表。

達爾文真的很害怕,他是一個溫文率直,如赤子般單純的人,他習慣尊重別人的觀點,而且不習慣和他人爭辯,他深知他的觀點一定會引起可怕的反彈,不但是害怕來自宗教界捍衛《創世紀理論》的鋪天蓋地攻擊,達爾文也怕科學界的嘲笑。

因為,透過達爾文的《進化論》物種演化時程,達爾文已經指出地球的年齡應該非常古老,他卻拿不出證據來。

達爾文在一八六八年寫信給華萊士的信上說:「關於太陽年齡這件事,我一直懸念於心」,因為當時的物理學權威荷姆霍茲推算太陽的年齡「約在兩千萬到四千萬年」之間,雖然已經比《聖經》說的年齡多了些,但不足以支持《演化論》那麼久遠的發展所需時間。

後來,那時代最最權威的數學家、物理學家、發明家、音樂家和航海家,參與制定《熱力學第一、第二定律》的凱爾文爵士﹝1824~1907,絕對溫度「K」就是紀念凱爾文而定﹞,根據他的熱力學演算,如果沒有其他新的理論出現,根據「重力收縮」理論,太陽壽命只有五億年,地球壽命頂多只有一億年。

凱爾文是一個非常嚴厲更嚴謹的科學家,當他提出地球和太陽的年齡之後,一錘定音,再也沒有一個人敢發出異議。
所以,直到一八七一年,達爾文還是內心忐忑不安,他寫信給華萊士時還說:「到了今天,我還是無法理解太陽和地球的年齡為什麼大幅縮水?」因為,這樣短的地球壽命,無法支持達爾文所發現的演化時程,例如珊瑚礁的形成。但是,達爾文不敢反駁凱爾文爵士。

直到過世,達爾文都揣揣不安,直到一八九八年,後來得到諾貝爾化學獎,提出原子核「行星模型」的拉塞福,一個當時才二十出頭、來自紐西蘭的小夥子,說服了凱爾文爵士修正他的定論,平反了達爾文,確定了《進化論》。

凱爾文等人認為太陽等星體的能源是因為重力收縮,太陽物質不斷內縮,而以熱量的方式將重力位能釋放出來,所以,從星體大小就可以判斷,太陽和地球的壽命都很短。

當時才二十出頭的拉塞福卻說服了當時已經七十五歲,等於是科學界「大宗師中的大宗師」的凱爾文:「地球和太陽等星體能夠一直保持溫暖,是由於岩石或熔融在核心中所含放射性元素的能量放射所致。」

拉塞福說:「機會,總是眷顧著有備而來的人!」

剛到英國深造的他,根據他在實驗室裡測定,一塊「鐳」產生的熱可以在一小時內熔掉等重的冰塊,並且可以持續這種狀況達一千年以上之久,其他放射性元素甚至可以持續更久,甚至歷時數十億年都不見衰減。

率先提出「半衰期」概念的拉塞福於是寫道:「發現放射性元素衰變會釋出極大能量,無形中拉長了地球上生命存在的時間上限,並有充分時間進行地質學家和生物學家所說的演化過程。」

初生之犢的拉塞福迫不及待地在英國「皇家學院」發表他的論文,但是他更知道他的論文可能會當場得罪那一位科學大老、皇家學院神主牌凱爾文爵士。

拉塞福克服了這個挑戰與難題。他自己後來寫到:

「我走進昏暗的會場,看到凱爾文爵士赫然在座,我馬上心裏有數,這下可麻煩了,因為我演講的最後一個部分,也就是有關地球年齡的部分,跟他的看法相牴觸。不過還好,他開始打起瞌睡,讓我放心不少。」

「不料當我進入重點時,這老鳥﹝指凱爾文﹞突然坐直身體,睜開一隻眼睛,狠狠地對著我看!」

「我靈機一動,馬上指出凱爾文爵士曾經說過:『地球年齡不適很長,除非我們能夠發現新的能量來源』,他的真知灼見正是我今天要講的主題:鐳!」

「嘿嘿!你看,這老頑童﹝指凱爾文爵士﹞竟然對我笑了。」

這一笑,達爾文的《進化論》再也不必遮遮掩掩,更因此跨出《放射線同位素定位年法》如「碳十四」測定的第一步。

不過,拉塞福事先耍了點滑頭,他早就事先對凱爾文爵士下了功夫。

替拉塞福做傳記的奕孚﹝A.S.Eve﹞寫道,原來拉塞福在演說前,先去和凱爾文溝通:「拉塞福手上拿著一小塊黑色小石頭,在校園中碰到凱爾文時就問:『地球的年齡是多少?』,凱爾文當然回答各種估算應該不到一億年,但拉塞福卻若無其事,淡然地說:『據我所知,這塊瀝青鈾礦的年齡是七億年』,輕描淡寫,凱爾文興趣昂然,好好地跟拉塞福談下去,被說服了。」

「機會,總是眷顧著有備而來的人!」開工大吉,祝各位都準備好迎接新的一年…

●作者:黃創夏/資深媒體人

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